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Datación por radiocarbono

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Tubo de recuento para el método de datación de Carbono-14

La datación por carbono 14 es un método de determinar la antigüedad de materiales que contienen carbono hasta unos 50 000 años.

El carbono es un elemento químico que se encuentra de manera abundante en la Tierra y forma parte de la materia orgánica que constituye los organismos vivos.

El carbono se encuentra en la naturaleza en tres formas llamadas isótopos que son el mismo elemento (el carbono) cuyos núcleos contienen los mismos protones (seis) pero un número diferente de neutrones (seis, siete y ocho) lo que hace que tengan una masa atómica diferente: doce, trece y catorce, lo que produce el 12C, el 13C Y el 14C.[1]

En la atmósfera existe una pequeña parte de 14C que es radiactivo e inestable. Esta inestabilidad hace que lentamente el carbono 14 se vaya convirtiendo en nitrógeno y desaparezca.

En el proceso de la fotosíntesis las plantas incorporan a su cuerpo el 14C y los animales al ingerir las plantas también, de manera que existe un equilibrio entre el 14C de la atmósfera y el de las plantas y animales cuando están vivos. Cuando mueren dejan de incorporar más 14C y su contenido va disminuyendo al convertirse en nitrógeno por decaimiento radiactivo.

Al medir la cantidad de radiactividad de una muestra de origen orgánico, se calcula la cantidad de 14C que aún queda en ella y se puede datar el momento de su muerte.

Este método se puede emplear para cualquier materia orgánica como madera, carbón, huesos o sedimentos con un error de unos 80 años.

Se utiliza sobre todo en Arqueología para saber la edad de los restos encontrados en las exploraciones.

Referencias[editar · editar código]