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Láser

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Artículo destacado
Esquema del primer láser de rubí

Un láser es un dispositivo capaz de emitir un haz de luz de características diferentes a de la luz normal. Tales rasgos son:

  • Color: la luz habitual está compuesta de todos los colores, mientras el láser está compuesto de un solo color (monocromático).
  • Direccionalidad: mientras que una lámpara emite luz en todas direcciones, un láser emite en una sola dirección: el rayo láser puede ser muy delgado.

La última propiedad interesante de un láser es que permite el uso de la luz láser para transmitir información en fibras ópticas.

El nombre de "láser" son las siglas de Light Amplification by Stimulated Emission of Radiation, que significa en inglés "amplificación de luz por emisión estimulada de radiación".[1]

Historia[editar · editar código]

El DVD y CD se escriben y se leen mediante un láser.

El principio del láser fue descrito en 1917 por el Einstein, pero no fue hasta 1953 cuando se construyó el primer prototipo siguiendo este principio. Aunque no fue que la luz se amplificara, sino el horno de microondas. El primer láser real fue construido en 1960 por Theodore Maiman, la luz (roja) se amplificaba por medio de un rubí artificial. Un año más tarde, Ali Javan desarrolló un láser de gas (helio y neón). Más tarde, en 1966, Peter Sorokin construyó el primer láser de líquido.[2]

El láser quedó como un invento sin aplicación práctica hasta 1974, con la introducción de los lectores de códigos de barras. En 1978, aparecieron los discos láser, pero las unidades de disco óptico no llegaron a ser ampliamente utilizadas hasta el año 1982 con el compact disc o CD, y después con el DVD.

Funcionamiento[editar · editar código]

Laser.svg

Para hacer un láser, se necesita:

  1. Un material que, cuando se aporta energía, puede amplificar la luz.
  2. Una fuente de energía.
  3. Dos espejos, uno frente al otro.

Uno de los espejos deja pasar una fracción de la luz (parcialmente transparente), y por lo general entre un 1% y un 5% de la luz. Cuando la luz es enviada, el material la amplifica y es reflejada entre los dos espejos. A cada pasada entre los espejos, se va amplificando más.

El láser se caracteriza por la naturaleza del material utilizado, el cual determina la longitud de onda de la luz emitida.

Uso[editar · editar código]

Video de punteros láser.

A veces, para hacer una presentación, se utiliza un puntero láser. Se trata de un láser pequeño, del tamaño de un bolígrafo, que emite un rayo verde o rojo y se usa para indicar lo que estamos viendo en una pantalla.

También se utiliza el láser para leer la información de un CD en el reproductor de CD y DVD, o para leer códigos de barras.

En medicina, se utiliza entre otros usos para corregir los defectos de la visión mediante el modelado del ojo con el rayo láser, que puede ser muy preciso, ya que es muy delgado. Esta es la terapia con láser.

Los láseres son utilizados también por razones estéticas. Como el haz es muy fino, podemos dibujar imágenes luminosas y proyectarlas sobre una pared, o imágenes del humo. Este proceso es conocido por algunos artistas.

Esquema de grabación con láser.

Los láseres son utilizados para grabar la superficie de ciertos materiales. Este es el caso de los grabadores de CD y DVD. La diferencia entre ambos es la longitud de onda del láser: cuanto más pequeña es, el láser puede grabar cosas más pequeñas. Por lo tanto, aunque un CD y un DVD tienen el mismo tamaño, se puede grabar seis veces más en un DVD que un CD.

Esta propiedad del láser se utiliza también para restaurar la superficie de los edificios públicos que han sido ensuciados por la contaminación. El láser vaporiza la suciedad, pero deja intacta la piedra que está por debajo.

El láser también se utiliza en el telémetro láser, un dispositivo de medición muy preciso (ver más abajo: medir la distancia entre la Tierra y la Luna). Este dispositivo se utiliza en la construcción de edificios para conocer la anchura, la altura o la longitud de una habitación.

Cultura popular[editar · editar código]

Al igual que todos los rayos de luz, un rayo láser no se puede ver normalmente. Si se le ve, como en la mayoría de las fotos, es porque hay polvo o vapor de agua en el aire, que es iluminado por el láser y que devuelve parte de su luz. Al apuntar con un puntero láser, la luz queda reflejada sobre objeto al que se está apuntando, pero no hay luz entre el puntero y el objeto.

Un sable láser

Los láseres en la ciencia ficción[editar · editar código]

En la guerra de las galaxias, se pueden ver por ejemplo pistolas láser y sables láser. Eso es imposible en la realidad: una pistola lanza un rayo corto (se tiene la impresión de un proyectil), mientras que el rayo láser es continuo o se inicia en un breve pulso de láser de modo que uno no tiene ninguna posibilidad de verlo. Lo mismo ocurre con las espadas, si las hojas fueran láseres, nunca terminarían, un rayo láser no se detiene después de una cierta distancia si no hay ningún obstáculo, como un objeto con el chocar al final.

Peligrosidad de los láseres[editar · editar código]

La mayoría de los láseres son inofensivos. Se debe tener cuidado de no mirar directamente al rayo, por ejemplo, de los punteros láser. Si a un láser se le mira directamente, puede producir quemaduras serias, porque aunque no tiene mucha energía, está altamente concentrada.

Los láseres en laboratorios o en fábricas son mucho más potentes y por lo tanto más peligrosos, sólo utilizados por aquellas personas con especialización. Cuando se trabaja con un láser, por lo general se usan gafas especiales, hechas para bloquear sólo el color del láser.


Cute-Ball-Help-icon.png Láser para medir la distancia entre la Tierra y Luna

Lunar Laser McDonald Observatory.jpg
Durante las misiones Apolo (XI, XIV y XV), los astronautas instalaron espejos en la luna. Dos sondas espaciales no tripuladas soviéticas (Lunojod 1 y 2) que se posaron en la Luna, también llevaron espejos. Con un rayo láser enviado desde la Tierra, se mide la distancia entre la Tierra y la Luna mediante el cálculo del tiempo empleado por el rayo para ir a la Luna y regresar a la Tierra.

En efecto, la velocidad de luz es constante y conocida, y el láser tiene un espesor muy pequeño. Con este método, se ha medido que la Luna órbita alrededor de la Tierra a una distancia de alrededor de 384 400 km con una precisión de menos de 1 cm.

¡Pulsa en la imagen para ampliarla! Verás el rayo láser que efectúa la medida!

¿Lo sabías?


Referencias[editar · editar código]