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Cacao

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Frutos en el árbol del cacao

El árbol del cacao o cacaotero, es una planta de hoja perenne de la familia Malvaceae. La palabra cacao deriva del nahua «cacáhua».

La palabra puede hacer referencia a dos conceptos muy relacionados entre sí:

  • Cacao puede referirse, en primer lugar, al fruto del cacaotero, árbol parecido a la palmera. El fruto es una mazorca que crece directamente de su tronco y que tiene en su interior las semillas de cacao.
  • En segundo lugar, el cacao es también el producto que resulta de la fermentación y el secado de esas semillas (o habas o maracas) del fruto del árbol del cacao y que se utiliza para hacer el chocolate.
Cacao en polvo actual

La planta[editar | editar código]

El árbol del cacao (o cacaotero) crecía en la Amazonia Sudamericana y se extendió hasta el sur de México . El Xocolatl, nombre con el cual se lo conoce comúnmente hoy en día es originario de la lengua Nahua de México y así luego sería introducido al viejo continente por los españoles (Chocolate).

El cacaotero es un árbol que necesita de humedad y de calor. Es de hoja perenne y siempre se encuentra en floración, crece entre los 6 y los 10 m de altura. Requiere sombra (crecen a la sombra de otros árboles más grandes como cocoteros y plataneros), protección del viento y un suelo fértil.

Sus pequeñas flores de color rosa y sus frutos crecen directamente del tronco y de las ramas más antiguas. El fruto es una baya denominada maraca o mazorca, que tiene forma de calabacín alargado, se vuelve roja o amarillo purpúrea y pesa aproximadamente 450 gramos cuando madura (de 15 a 30 cm de largo por 7 a 12 de ancho).

Cosecha y preparación para su transformación en chocolate[editar | editar código]

Semillas de Cacao con las que se fabrica chocolate.

El fruto del cacao está relleno de una pulpa rosada, dulce y comestible, que encierra de 30 a 50 granos largos (blancos y carnosos). Las semillas o habas del cacao tienen la forma de las judías y su sabor es muy amargo. Estas se sacan con la pulpa que las rodea y se disponen en un montón. Allí se inicia el proceso de fermentación, que dura entre tres y siete días.

Las bacterias y levaduras presentes en el aire se multiplican en la pulpa que rodea los granos por su concentración de azúcares y ésta se descompone aumentando la temperatura del montón y el color de las semillas cambia del púrpura al marrón chocolate y el olor a cacao empieza a manifestarse.

A continuación, se extienden los granos y, mientras se rastrillan constantemente, se desecan. El peso de los granos disminuye con este proceso una cuarta parte de su peso original. Después se lleva a las fábricas donde se someterá a las transformaciones encaminadas a obtener finalmente el chocolate.

Países productores[editar | editar código]

El cacao se cultiva principalmente en África del Oeste, América Central, Sudamérica y Asia. Los ocho mayores países productores del mundo son (en orden descendente): Costa de Marfil, Ghana, Indonesia, Nigeria, Brasil, Camerún, Ecuadory Malasia.

Historia[editar | editar código]

Semillas de cacao, que fueron utilizadas por los indígenas americanos como moneda. Museo de Numismática, San José de Costa Rica.

Los primeros árboles del cacao crecían de forma natural a la sombra de las selvas tropicales de las cuencas del Amazonas y del Orinoco, hace unos 4000 años. Los primeros cultivadores en Centroamérica fueron los habitantes del sitio de Puerto Escondido, en Honduras, alrededor de 1100 a. C. En tiempos de la civilización Olmeca, cerca del 900 a. C. es probable que la siembra de cacao fue extensiva en Mesoamérica.

Los mayas crearon un brebaje amargo el « Chocolha » hecho de semillas de cacao que consumían exclusivamente los reyes y los nobles y también usado para dar solemnidad a determinados rituales sagrados.

El chocolate se usaba con fines terapéuticos. Los médicos mayas prescribían el consumo de cacao tanto como estimulante como por sus efectos calmantes. Los guerreros lo consumían como una bebida reconstituyente, y la manteca de cacao era usada como ungüento para curar heridas. Era también usado como moneda.

Más tarde, los mayas lo llevan hacia el norte, a las tierras que ocupaban los toltecas, el pueblo que precedió a los aztecas en la historia de Mesoamérica.

La bebida de cacao que Hernán Cortés había tomado en copas de oro durante los banquetes organizados en su honor por Moctezuma II era muy diferente a lo que hoy estamos acostumbrados. El xocolatl, que así era como se llamaba, era una agua amarga. Los aztecas mezclaban chile con las semillas del cacao tostadas y molidas, y añadían harina de maíz para absorber la manteca de cacao. La espuma era una de las partes más importantes y deliciosas de la bebida.


Lo sabías.png
¿Lo sabías?
   
El cacao como moneda

Los granos de cacao se usaban como moneda en la civilización azteca. Así, con cuatro granos se podía comprar un conejo.

Fuente[editar | editar código]

El siguiente artículo de Wikipedia ha sido consultado el 17 de marzo de 2014 para realizar este artículo: